一個故事

請容許我說了的話不算數。這個故事實在太精彩了,幾乎放在《統計,讓數字說話!》(David S. Moore 著,鄭惟厚譯,天下遠見,2009年6月第2版第1刷)一書的最後,未看到就自絕後路。但不抄下來,日後忘記了,有點對不起自己。可能你已看過,不要緊。我自行作了分段。

曾有這麼一個在沙漠裡的監獄,裡面有個已聽天由命的老犯人和一個新來的年輕犯人。年輕犯人不停說要逃走,而且幾個月之後真的越獄了。

他在外面一個禮拜,然後被獄卒抓了回來。他差不多只剩了半條命,既餓又渴,快瘋了。他向老犯人形容這一切有多可怕﹕綿延無盡的沙,看不到綠洲,看不到任何生命跡象。

老犯人聽了一會兒,然後說﹕「是啊,我知道,二十年以前,我自己也試過逃走。」

年輕犯人說﹕「真的?這幾個月我一直在計劃逃亡時,你為什麼不告訴我?為什麼不讓我知道根本不可能?」

老犯人聳肩,然後說﹕「有人發表不成功結果的嗎?」(頁362)

書作者說這個故事,當然有「教訓」要說。

如果有好的理由相信某種效應的存在,而設計良好的研究卻無法找出這個效應,這是應該要公開的新聞。失敗的結果不公開,會讓別人一直重複去做。(同上)

還記得「失敗乃成功之母」這句話嗎?不過,說起來,失敗的研究有媒體會替你「公開」嗎?

其實這個故事可供想像的東西其實遠不止於此,例如還有人性的問題。作者的「教訓」也未說完的。且聽﹕

更糟的是(對研究者來說,不是對犯人來說)重複的嘗試遲早可能會光因機遇而成功。結果這個機遇造成的成功就發表了。這樣就造成發表偏差(publication bias)﹕比如說,醫學方面發表的研究使人想到,報導出來的新治療法的成功率要比實際成功率高。(頁363)

嘩,好得人驚呀!以後真係唔再講呢本書喇。

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